Historia del ‘Ukulele

Kamaka Ukulele

Hablar de ‘ukulele es hablar de las islas Hawai‘i, de hermosas wahines bailando hula con leis de plumerias e interminables playas de arena blanca. Sin embargo, y a diferencia de lo que pueda parecer en un principio, técnicamente el ‘ukulele ni es originario de Hawai‘i ni forma parte de la música tradicional hawaiiana, la cual se basa únicamente en cánticos y percusiones rudimentarias (na mele oli) que se usan para acompañar los bailes (hula). De hecho, el origen del instrumento nos queda bastante más cerca que las paradisíacas islas del Pacífico.

Wahine (foto: Kanaka Menehune)El ‘ukulele (también aceptado ukelele, o simplemente uke) es un instrumento de cuerda pulsada, generalmente con 4 cuerdas, las cuales pueden ser dobles (de ahí los ‘ukuleles de seis y ocho cuerdas). Para descubrir su nacimiento, debemos remontarnos a finales del siglo XIX, concretamente a la isla portuguesa de Madeira, de donde zarpó el barco británico SS Ravenscrag con destino Hawai‘i, cargado con 423 tripulantes, la mayoría destinados a trabajar en las plantaciones de caña de azúcar. El Ravenscrag, tras un viaje de cuatro meses, llegó al puerto de Honolulu en la isla de O‘ahu el 23 de agosto de 1879. De entre sus tripulantes destacamos el nombre de cuatro de ellos: João Fernandes, Augusto Dias, Manuel Nunes y José do Espirito Santo.

Cuenta la historia que al llegar a Honolulu, João Fernandes cogió su cavaquinho, un instrumento de cuatro cuerdas muy popular en Portugal y Madeira (también conocido como machete, braguinha, machete do braga…) y tocó una canción con él, cautivando a los locales con su sonido. Se dice que los nativos lo llamaron ‘ukulele que literalmente quiere decir “pulga saltarina” (‘uku es pulga en hawaiiano, y lele significa saltar, de ahí el logo de la web), aunque hay otras posibles etimologías de la palabra que no incluyen a estos molestos insectos, como el atribuido a la reina Lili‘uokalani, según el cual ‘ukulele quiere decir “el regalo que nos llegó” (haciendo referencia a su origen de ultramar). Sea cual sea el origen del nombre, podemos afirmar que la historia del ‘ukulele empieza en ese momento.

Nuestros otros tres tripulantes del Ravenscrag, después de terminar su contrato de tres años en las plantaciones de caña de azúcar, se afincaron en Honolulu ejerciendo de carpinteros. Fabricaban muebles e instrumentos musicales como guitarras, cavaquinhos y rajãos de cinco cuerdas (otro instrumento típico de Madeira). En un momento dado crearon un híbrido, con la forma del cavaquinho y sus cuatro cuerdas, pero con una afinación reentrante similar al rajão de 5 cuerdas. Así nace el ‘ukulele.

Fred Kamaka
Fred Kamaka muestra una foto de Manuel Nunes. Su padre, Sam Kamaka Sr. aprendió de Nunes antes de abrir su propio negocio en 1916. (foto: Donald Chan)

Se desconoce la fecha exacta de fabricación, aunque se cree que fue alrededor de 1886. También se desconoce quién fue de los tres el primero en concebir el primer ‘ukulele tal como lo conocemos, aunque Manuel Nunes se lo adjudica a sí mismo, o eso decía la etiqueta de sus ‘ukuleles.

Etiqueta ‘ukulele Nunes

La fecha oficial de presentación del ‘ukulele es en 1889, en una fiesta celebrada en el yate británico Nyanza en el puerto de Honolulu. Un trío de mujeres, entre las que se encontraba la princesa Victoria Kaiulani, sobrina del rey David Kalākaua (el cual a su vez tocaba el ‘ukulele) hizo los honores. Quizá el hecho que el instrumento estuviese ligado a la realeza (tanto al rey Kalākaua como a su sucesora y última monarca hawaiiana, la reina Lili‘uokalani autora del conocido Aloha ‘oe), que estuviese construido con madera de Koa autóctona de Hawai‘i y símbolo del respeto hacia la tierra y la naturaleza (aloha aina), convirtió al instrumento en símbolo indiscutible de Hawai‘i, muy popular entre los nativos (kanaka ‘oiwi) y la lucha a favor de su identidad cultural. También cabe mencionar la ferviente pasión del rey Kalākaua por el instrumento, como principal promotor del instrumento en sus orígenes y la posterior asociación del ‘ukulele con la cultura hawaiiana.

Rey David Kalākaua
El rey David Kalākaua, principal promotor del ‘ukulele en sus inicios (foto: www.ukulele.org)

 

A lo largo del siglo XX el instrumento fué evolucionando. Aparecieron los distintos tamaños que hoy en día conocemos, creación de los banjoleles y ukeleles con resonador.

El ‘ukulele tuvo sus momentos de gran popularidad durante el siglo XX. Desde la enorme popularidad en USA durante las décadas de 1920 y 1930 encabezadas por Cliff “Ukulele Ike” Edwards y Roy Smeck, al genial George Formby en el Reino Unido, hasta llegar al jazz de Lyle Ritz en los cincuenta.

Cliff "Ukulele Ike" Edwards
Cliff Edwards (foto: http://www.otrcat.com)
George Formby
George Formby (foto: http://www.thebigbook.co.uk)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

A partir de la década de los sesenta y setenta, y siempre ligado a una fuerte reivindicación de la identidad cultural, los derechos y la independencia hawaiiana, se produce un renacimiento del ‘ukulele como símbolo de la tradición hawaiiana. Artistas como Eddie Kamae (del grupo Sons of Hawai‘i), Peter Moon y Herb Ohta fueron impulsores de este movimiento, cuyo relevo tomaron posteriormente Israel “IZ” Kamakawiwo‘ole (con los Makaha Sons of Ni‘ihau y posteriormente en solitario) y grupos como Ka‘au Crater Boys (con Troy Fernandez al ‘ukulele) triunfando fuera de las islas. El fenómeno “IZ” sigue con fuerza fuera de Hawai‘i, siendo hace poco número uno en las listas de Alemania.

 

Ka‘au Crater Boys
Troy Fernandez & Ernie Cruz Jr. más conocidos como los Ka‘au Crater Boys (foto: http://andrewkitakis.files.wordpress.com)
Israel Kamakawiwo‘ole
Israel "Bruddah IZ" Kamakawiwo‘ole (foto: http://kimhyuns00.tistory.com)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Recientemente encontramos a artistas hawaiianos como Jake Shimabukuro (anteriormente en el grupo Pure Heart) o Troy Fernandez, y artistas de fuera de las islas como el canadiense James Hill o el cantante Eddie Vedder, que siguen impulsando y promocionando el instrumento.

Jake Shimabukuro
Jake Shimabukuro
James Hill
James Hill (foto: http://www.ukulelejames.com)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Fuentes

Nalu Music

Wikipedia

‘Ukulele Nō Ka Oi

19 Comments

  1. david
    2 de abril, 2016
    Reply

    no me la creo en serio no sabia

    • 4 de abril, 2016
      Reply

      Hola David,

      Totalmente en serio. El ukelele tiene muchos “parientes”, y los más directos son el cavaquinho y el rajao portugués. Lo más curioso es que debido a una hambruna que hubo a finales de s.XIX en Madeira, unos inmigrantes llegaran a una isla, en la otra punta del mundo, y se pusieran a construir instrumentos típicos de su país.

      Si quieres saber más sobre la historia del ukelele, te recomiendo el libro The Ukulele: A History de Jim Tranquada y John King.

      Saludos

  2. mariela
    17 de febrero, 2016
    Reply

    Hola! Hoy es mi cumpleaños y recibi de regalo un ukelele!!!
    Siempre quise tocar la guitarra y nunca pude. Me enamoré del ukelele sin saber tocarlo! Lo voy a intentar
    Excelente la pagina… Apenas me despierte en la mañana comenzaré a hacerlo!!

  3. Tania
    23 de enero, 2016
    Reply

    Probablemente en la misma época de este viaje a Hawaii por parte de portugueses se visitaron otras regiones del mundo dando a conocer este instrumento. En regiones como las Islas Canarias podemos encontrar el timple que tiene un tamaño similar al ukelele, que al principio tenía cuatro cuerdas especializándose con los años a un timple de cinco y seis cuerdas.
    Si no me equivoco también hay alguna región en Sudamérica con un instrumento antiguo idéntico al ukelele.

    • 25 de enero, 2016
      Reply

      Hola Tania,

      Efectivamente, todos estos instrumentos están emparentados, son primos 😉

      Hay timples (o tiples) de12 cuerdas (6 dobles) como los que fabricó Martin guitars & Co en los años 30. Luego tenemos el cuatro de Venezuela (con 4 cuerdas), el charango (10 cuerdas) y por supuesto el cavaquinho

      Saludos

  4. Héctor Bustos Flores
    10 de octubre, 2014
    Reply

    En Navidad del año 2013, recibí de regalo un Uke. Afinarlo y preparar dos canciones de la Isla de Pascua conocidas y dar mi “primer concierto”, a las 0.30 hras. a.m….fue divertido. Al inicio del año escolar, recibí a mis alumnos de tercero medio con dos canciones: una pascuense (Opa-Opa) y la otra cubana (Ma Teodora): ¡Silencio y expectación en la sala! (pensaron que era un juguete 🙂 ).
    Al pasar los días comenzaron a pedirlo prestado… resultado: cuatro tocan uke,y alumnos del mismo nivel han llegado con uno propio 🙂
    He leído la historia del Uke. Excelente, clara y resumida. Saludos desde Chile, Los Ángeles, Región del Bío-Bío.

    • 11 de octubre, 2014
      Reply

      Hola Héctor,

      Muy buena historia!

      Gracias por visitar UkuleleSpain.

  5. Daniela letelier
    22 de junio, 2014
    Reply

    Excelente página, ni siquiera en Wikipedia encontre la información tan completa. Conocí el `ukelele a través de ”Somewhere over the rainbow” de Israel Kamakawiwo‘ole y me fascino. En estos momentos estoy preparando una disertación para la clase de música y con todo lo que me informe creo que me animaré a tocarlo! Saludos Cordiales desde Chile 🙂

    • 25 de junio, 2014
      Reply

      Gracias Daniela por los comentarios.

      Cualquier cosa que necesites no dudes en preguntar

      Y a ver si te animas a tocar el uke!

      Saludos

  6. 14 de mayo, 2014
    Reply

    Interesante, gracias. Ni en Wikipedia dice todo esto.

    • 16 de mayo, 2014
      Reply

      Gracias Ani. Bueno, algunas cosas si que las dice la wikipedia 😉

  7. JORGE
    28 de abril, 2014
    Reply

    HOLA EXISTEN ALGUNOS TIPOS DE UKE Y TAMAÑOS. PARA UN PRINCIPIANTE PERO QUE DOMINO LA GUITARA ACUSTICA CUAL SERÍA EL IDEAL.? POR FAVOR TAMAÑO Y TIPO DE AFINACION.. CREO QUE HAY 4 TIPOS .. Y DE ACUERDO A SU TAMAÑO CREO QUE ES LA CANTIDAD DE TRASTES.. POR FAVOR SI PUEDES DESPEJAR MY DUDA. GRACIAS

  8. Arturo Alarcon
    1 de abril, 2014
    Reply

    el ukelele /uke tiene muchos y “maravillosos” ejecutantes en el pacifico sur (Rarotonga, Tahití, rapa nui y no se sabe mucho de ellos , después de 40 años de vida artística y de haber visitado las isla antes mencionadas, me atrevería a decir que son los mejores ejecutores del Mundo

    • 2 de abril, 2014
      Reply

      Hola Arturo,

      Efectivamente el ukelele está extendido por todo el Pacífico. Que la gente del Pacífico sur sean los mejores ejecutantes, ahí ya entra el criterio personal de cada uno.

      Saludos

  9. […] Empieza desde el principio, no requiere ningún conocimiento previo, no asume nada. Desde como sujetar el uke, a como tocar tus primeras melodías con él, pasando por la afinación, una pequeña introducción a la lectura musical (no os asustéis! se limita a la duración de las diferentes figuras musicales y poco más) y algo de historia del instrumento. […]

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